11 mai 2020

Apprendre des amitiés animales – The New York Times

Par Caroline


Peu de choses semblent capturer l’imagination du public de manière plus fiable que les interactions amicales entre différentes espèces – un fait qui n’est pas perdu pour Anheuser-Busch, qui pendant le Super Bowl de dimanche offrira une suite à «Puppy Love», sa publicité Budweiser 2014 très populaire sur l’amitié entre un Clydesdale et un chiot Labrador jaune. Le premier spot du Super Bowl a attiré plus de 55 millions de vues sur YouTube.

Les vidéos de paires d’animaux improbables qui se défoulent ou se blottissent sont devenues si courantes qu’elles piquent l’intérêt de certains scientifiques, qui disent qu’elles invitent à une étude plus systématique. Entre autres choses, les chercheurs disent que les alliances pourraient aider à mieux comprendre comment les espèces communiquent, ce qui pousse certains animaux à se connecter entre les espèces et le degré auquel certains animaux peuvent adopter les comportements d’autres espèces.

« Il ne fait aucun doute que l’étude de ces relations peut vous donner un aperçu des facteurs qui entrent dans les relations normales », a déclaré Gordon Burghardt, professeur aux départements de psychologie et d’écologie et de biologie évolutive à l’Université du Tennessee, qui a ajouté une vidéo il aimait montrer aux élèves qu’il s’agissait d’une petite tortue persistante se disputant une balle avec un terrier Jack Russell.

« Même un seul exemple soulève la possibilité qu’il se passe quelque chose d’intéressant ici », a déclaré le Dr Burghardt.

La science n’a pas entièrement ignoré les interactions inhabituelles entre les espèces. Les biologistes ont décrit les relations nouées pour atteindre un objectif précis, comme la chasse coopérative entre les mérous et les murènes. Et au milieu des années 1900, Konrad Lorenz et d’autres éthologues ont démontré que pendant les périodes critiques après la naissance, certains oiseaux et autres animaux suivraient le premier objet en mouvement qu’ils ont vu, qu’il soit animal, humain ou machine, un phénomène connu sous le nom d’empreinte. Le Dr Lorenz a été photographié de façon célèbre avec un troupeau d’oies «imprimées» traînant derrière lui.

Pourtant, jusqu’à récemment, toute suggestion selon laquelle les relations interspécifiques pourraient être basées simplement sur la compagnie aurait probablement été accueillie avec dérision, rejetée comme anthropomorphisme de type Pixar. Cela a changé car la recherche a progressivement érodé certaines frontières entre l’homo sapiens et les autres animaux. Il s’avère que d’autres espèces partagent des capacités autrefois considérées comme exclusives aux humains, y compris certaines émotions, l’utilisation d’outils, le comptage, certains aspects du langage et même un sens moral.

Certes, certains scientifiques restent sceptiques quant au fait que les exemples de relations interspécifiques offrent beaucoup plus à la science qu’une forte dose de gentillesse.

Clive Wynne, professeur de psychologie à l’Arizona State University, a déclaré que les vidéos qu’il a vues présentent toutes les interactions qui ont lieu «dans un environnement contrôlé par l’homme».

« Pour moi, c’est ce qui supprime ce qui serait autrement intéressant », a-t-il déclaré. «Parce que cela cesse d’être directement une histoire sur le comportement animal et devient une histoire sur l’impact humain sur l’environnement, comme la différence entre le jardinage et la beauté du paysage naturel.» Mais d’autres voient un terrain fertile pour l’enquête, même dans les liens formés en captivité ou dans d’autres contextes domestiques. «Il y a tellement de questions», a déclaré Barbara Smuts, chercheuse primate à l’Université du Michigan qui, en 1985, a choqué certains de ses collègues en appliquant le mot «amitié» pour décrire les liens entre les babouins femelles. «Nous savons que cela se produit entre toutes sortes d’espèces. Je pense que la communauté scientifique finira par rattraper son retard. »

En attendant, il n’y a pas de pénurie d’histoires sur les animaux qui ont franchi les barrières des espèces, certaines fournies par des chercheurs comme le Dr Smuts, qui a décrit avoir vu son chien, Safi, un mélange de berger allemand de 80 livres, forger une amitié avec un un âne nommé Wister dans un ranch du Wyoming dans les années 1990.

Au début, Wister a chargé le chien et lui a donné des coups de pied, la reconnaissant comme une menace potentielle. Mais peu à peu, Safi a persuadé Wister d’interagir, effectuant des arcs de jeu répétés et courant le long de la clôture du corral où l’âne était parqué.

Finalement, comme l’écrivait le Dr Smuts dans un essai de 2001, « Chaque aube, après avoir été libéré de son corral, Wister se tenait devant notre porte et braillait jusqu’à ce que je laisse Safi sortir, puis ils jouaient et erraient ensemble pendant des heures. »

Le chien a appris à l’âne à ramasser un bâton et à le porter dans sa bouche, même si, a déclaré le Dr Smuts, « il semblait qu’il ne savait pas vraiment pourquoi il se promenait avec un bâton dans la bouche. »

Les deux animaux semblaient également élaborer un langage commun. Lorsque Wister, plusieurs fois de la taille de Safi, a accidentellement donné un coup de pied au chien pendant le jeu, l’âne restait immobile, comme pour dire: « Je ne le pensais pas. » Safi, pour sa part, se levait et mordillait le cou de Wister, semblant signaler: «Ça fait mal.» Ensuite, les deux reprenaient jouer là où ils s’étaient arrêtés.

Barbara J. King, anthropologue au College of William and Mary, a déclaré qu’elle espérait que les chercheurs commenceraient à collecter des exemples d’interactions entre espèces pour construire une base de données qui mériterait un examen scientifique. «Je pense que nous ne sommes même pas sur le point d’extraire des modèles parce que la base de données est si petite», a-t-elle déclaré, ajoutant que le sujet pourrait également bénéficier d’une définition rigoureuse de ce qui constitue une «amitié» entre des membres de différents espèce.

Le Dr King a suggéré certains critères. Une relation, a-t-elle proposé, doit être maintenue pendant un certain temps; il doit y avoir réciprocité, les deux animaux participant à l’interaction; et une sorte d’accommodement doit avoir lieu au service de la relation, qu’il s’agisse d’une modification de comportement ou de communication.

Dans certaines vidéos en ligne populaires, le Dr King a noté que ces critères manquaient clairement. Dans un clip YouTube représentant un hamster à l’arrière d’un serpent, par exemple, il n’est pas clair si les deux sont les meilleurs amis ou si le serpent n’a tout simplement pas faim.

Une autre vidéo, montrant une lionne au Kenya «adoptant» une série de veaux antilopes, donne une idée de la façon dont la perception peut différer de la réalité. Dans la vidéo, un écologiste qui a observé la lionne dit: «Beaucoup de gens pensaient que cela devait être un message de Dieu.» Elle ajoute: «C’était le lion et l’agneau couchés ensemble.»

Mais Craig Packer, un chercheur de lion à l’Université du Minnesota qui est également apparu dans la vidéo, a déclaré dans une récente interview que la lionne était susceptible de jouer avec sa proie avant de la tuer.

« Elle ne faisait que le garder », a déclaré le Dr Packer. Il a ajouté qu’il est peu probable que des interactions amicales entre des espèces normalement hostiles se produisent dans la nature, où «elles finiraient en larmes à chaque fois». Cependant, même en captivité, les liens soutenus évoquent des observations intéressantes. Marc Bekoff, professeur émérite d’écologie et de biologie évolutive à l’Université du Colorado à Boulder, a déclaré que des exemples impliquant des animaux élevés ensemble à un jeune âge illustrent l’ouverture présente dans de nombreuses espèces pendant un certain temps après la naissance.

« Cela montre que les jeunes animaux sont vraiment des portes ouvertes », a déclaré le Dr Bekoff, qui a longtemps étudié les émotions animales.

Cela semble certainement être le cas au zoo de San Diego et au Safari Park, où depuis 1981, des entraîneurs apparient des guépards avec des chiens à un âge précoce. Les chiens ont un effet socialisant sur les chats capricieux, a découvert le zoo, permettant aux dresseurs d’amener les guépards à des événements publics en tant qu ‘«animaux ambassadeurs».

Janet Rose-Hinostroza, un entraîneur d’animaux en charge des chats à Safari Park, a déclaré qu’un type particulier de personnalité canine est nécessaire pour faire fonctionner de telles relations. En sélectionnant les chiots, a-t-elle dit, elle a recherché ceux qui étaient faciles à vivre, ni trop dominants ni trop soumis.

« Un chiot qui va vous écraser et prendre le jouet ou essayer de protéger la nourriture, ce n’est pas le chiot que je recherche », a-t-elle déclaré.

Le chien et le guépard trouvent progressivement un moyen de jouer ensemble, a déclaré Mme Rose-Hinostroza. Les chiens aiment lutter, mais le jeu préféré des guépards est la chasse – un moyen de perfectionner leurs compétences prédatrices.

« Les guépards sont comme, » Non, non, vous devez être la gazelle! «  », A déclaré Mme Rose-Hinostroza.

Ce n’est probablement pas une coïncidence si bon nombre des couples d’animaux les plus connus impliquent des chiens, qui ont perfectionné l’art de la communication entre les espèces au cours des millénaires d’avoir vécu avec des humains. Les chiens du parc safari, logés chacun avec un guépard, sont capables de lire le langage corporel et jouent un rôle dominant avec leurs compagnons félins – Donna J. Haraway, professeur émérite à l’Université de Californie à Santa Cruz et auteur de «Quand les espèces se rencontrent», a suggéré que les chiens fonctionnent presque comme des «psychologues sociaux».

Et parfois, cela signifie trouver comment parler la langue des autres espèces.

Lorsqu’un chien, Clifford, a eu du mal à persuader son compagnon félin, Majani, de jouer, il a adopté une nouvelle tactique, a déclaré Mme Rose-Hinostroza. Après avoir appris d’un entraîneur à simuler une boiterie, Clifford l’a essayé sur le guépard, ressemblant beaucoup à une gazelle blessée. Le handicap, a-t-elle dit, s’est avéré irrésistible pour le guépard, qui est descendu de son perchoir pour rejoindre le jeu.

Mais c’est le toilettage, pas le jeu, qui cimente une amitié chien-guépard, a déclaré Mme Rose-Hinostroza. Au départ, les jeunes guépards sont terrifiés par les tentatives de jeu des chiots, mais progressivement les deux animaux commencent à se faire confiance, et à un moment donné, le guépard commence à lécher et à toiletter le chien.

« Quand vous voyez cela se produire, vous dites: » Oui, le chat aime vraiment le chien maintenant « , alors c’est une bonne journée », a-t-elle déclaré.

La communication entre les espèces, selon les chercheurs, peut inspirer des spéculations non seulement sur les animaux, mais aussi sur les humains qui sont tellement fascinés par eux.

Le Dr Bekoff, par exemple, a déclaré que les vidéos d’interactions interspécifiques offrent aux gens un moyen de se connecter à un monde naturel dont ils se sentent de plus en plus détachés.

«Les gens ont vraiment envie d’être« ressuscités », a-t-il déclaré. « Ils ont envie de se reconnecter à la nature, et ce sont ces exemples étranges qui sont vraiment séduisants. »

D’autres voient dans la rencontre du chien et de la biche, de la chèvre et du rhinocéros, du tigre et de l’ours, un idéal de connexion pacifique que les humains trouvent trop souvent insaisissable.

Au Haller Park au Kenya – où Mzee, une tortue de 130 ans, tend à Owen, un bébé hippopotame orphelin – un homme visitant le parc avec son enfant a regardé le couple improbable et a fait remarquer, lors d’un documentaire sur la paire,  » Si deux créatures très différentes s’entendent comme ça, alors pourquoi les Irakiens et les Britanniques, les Américains, les Palestiniens, les Israéliens ne peuvent-ils pas s’entendre? »

Ou, comme l’a dit le Dr Haraway: « Dans une situation où le terrorisme est cultivé sous tous les angles et où l’on nous apprend à craindre pratiquement tout, pourquoi devrait-on s’étonner qu’il y ait un profond désir pour les plaisirs du royaume pacifique? »



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