18 octobre 2020

La caresse est-elle la clé pour aider les chiens de refuge à faire face?

Par Caroline


Caresser les chiens est l’une des grandes joies de la vie! Les avantages de cette action simple mais belle sont bien connus. Pour les gens, il peut abaisser la tension artérielle et les niveaux d’hormones de stress (comme le cortisol) et augmenter les niveaux de divers neurotransmetteurs qui élèvent notre humeur. Ce n’est pas une pilule magique, mais ça en a vraiment l’air parfois.

Récemment, des recherches sur les avantages pour les chiens ont élargi nos connaissances sur son incroyable pouvoir. Une étude de Jacklyn Ellis, PhD – «L’interaction entre les humains et les animaux et le bien-être des chiens de refuge: l’importance du type et de la durée» – a révélé que la valeur de caresser des chiens de refuge surpasse la valeur de les promener. Assez incroyable, car le consensus est depuis longtemps que la meilleure façon pour les gens d’aider les chiens à s’épanouir dans un refuge est de les promener régulièrement. Ellis, la directrice du programme Feline Behavioral, Enrichment and Rehabilitation de la Toronto Humane Society et chercheuse chevronnée dans le domaine du bien-être des animaux en refuge, a présenté ses recherches à la conférence de la Virtual Animal Behavior Society de cet été.

Il est bien connu que les refuges peuvent être très stressants pour les chiens. Le bruit, les odeurs et le manque de contact social soutenu avec les chiens ou les personnes rendent la vie en refuge vraiment difficile pour eux. Toutes les expériences positives que nous pouvons offrir pendant qu’ils sont dans un refuge – jouets casse-tête, choses à mâcher, literie moelleuse, exercice, jeu ou bonnes interactions avec les gens – sont susceptibles d’atténuer le stress.

L’enrichissement basé sur l’interaction humaine est actuellement populaire, et une grande partie de la recherche dans le domaine explore les effets de divers protocoles: jouer, caresser, marcher et s’entraîner. Cependant, de nombreux refuges se concentrent exclusivement sur la marche, en suivant le temps passé à promener les chiens et en l’utilisant comme une mesure de succès. Promener tous les chiens dans un refuge plusieurs fois par jour prend beaucoup de temps pour les membres du personnel et les bénévoles, et a donc un coût élevé. De nombreux refuges ont du mal avec des ressources insuffisantes, donc consacrer beaucoup de temps à un protocole qui n’a pas été bien étudié est une préoccupation.

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Ellis a évalué trois protocoles d’interaction humaine avec des chiens de refuge afin de déterminer quelles formes d’interaction avaient le plus grand effet positif sur le bien-être des chiens. Un groupe de chiens a été promené quatre fois par jour pendant 10 minutes (40 minutes au total). Un deuxième groupe a également été parcouru quatre fois par jour, mais à des intervalles plus longs: trois fois pendant 30 minutes et une fois pendant 10 minutes (100 minutes au total). Le troisième groupe a été marché quatre fois par jour pendant 10 minutes et a eu deux séances de caresses de 15 minutes (70 minutes au total).

Les effets des interactions sur le bien-être des chiens ont été évalués de plusieurs manières. Les chercheurs ont mesuré les niveaux de cortisol, d’ocytocine et de fréquence cardiaque des chiens. Ils ont également observé des comportements liés à des signes émotionnels positifs (approche de l’avant du chenil, étirement, agitation de la queue) ainsi que des signes de peur, d’anxiété et de frustration (léchage de lèvres, bâillement, aboiements, secousses, gémissements, aversion du regard, halètement).

L’étude a conclu que le bien-être des chiens de refuge était amélioré par les personnes passant du temps à caresser et les promener, au lieu de les marcher seulement. Les données montrent que c’était le cas même lorsque le temps total passé avec les gens était plus important pour les chiens dont les seules interactions programmées étaient les promenades. L’idée qu’une combinaison de promenades et de caresses est plus bénéfique pour les chiens de refuge que les promenades seules est une bonne nouvelle car ce type d’enrichissement demande moins de temps.

Il est possible que l’effet reflète spécifiquement les avantages de la caresse, mais il se peut aussi que de multiples formes d’enrichissement, quel qu’en soit le type, soient à l’origine du succès de ce protocole. Jouer et marcher ou caresser et s’entraîner peuvent avoir des effets positifs similaires sur les chiens.

De nombreuses autres questions doivent être abordées pour déterminer la meilleure façon d’améliorer le bien-être des chiens de refuge d’une manière qui ne prend pas trop de temps. Et, comme le note Ellis, des échantillons de plus grande taille que ceux utilisés dans cette étude sont nécessaires pour tirer des conclusions définitives. Cependant, les résultats préliminaires de cette étude suggèrent certainement que caresser est tout aussi puissant et efficace pour aider les chiens à se sentir mieux que pour aider les gens à se sentir mieux.



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