26 novembre 2020

Les chiens ont-ils des sentiments?

Par Caroline


Si vous vivez avec un chien, vous savez juste quand il est heureux ou misérable, n’est-ce pas? Bien sûr, vous le faites. Même la communauté scientifique admet maintenant que les chiens ont des émotions – même si les scientifiques ne peuvent pas mesurer directement ce qu’ils vivent.

Les gens entretiennent des liens étroits avec les chiens domestiques depuis des siècles. Dans son Dictionnaire philosophique de 1764, Voltaire observe: «Il semble que la nature ait donné le chien à l’homme pour sa défense et pour son plaisir. De tous les animaux, c’est le plus fidèle: c’est le meilleur ami que l’homme puisse avoir.

La recherche a montré à maintes reprises l’impact positif que la possession d’un animal de compagnie peut avoir sur nos vies. En effet, une étude portant sur 975 adultes propriétaires de chiens a révélé qu’en période de détresse émotionnelle, la plupart des gens étaient plus susceptibles de se tourner vers leur chien que leur mère, leur père, leurs frères et sœurs, leurs meilleurs amis ou leurs enfants.

Il n’est donc pas surprenant que les chiens soient aujourd’hui les animaux les plus couramment utilisés en thérapie. Nos amis canins sont de plus en plus utilisés comme participants à une variété de programmes de santé mentale – offrant de la camaraderie, des associations heureuses et un amour inconditionnel.

Au Royaume-Uni, Pets As Therapy (PAT) compte plus de 5 000 chiens PAT actifs, qui rencontrent environ 130 000 personnes par semaine. Aux États-Unis, l’American Kennel Club a un programme de chiens de thérapie qui reconnaît six organisations nationales de chiens de thérapie et attribue des titres officiels aux chiens qui ont travaillé pour améliorer la vie des personnes qu’ils ont visitées.

Chiens qui guérissent

Sigmund Freud est généralement reconnu comme le pionnier accidentel de la thérapie assistée par le chien. Lors de ses séances de psychothérapie dans les années 1930, un chow chow appelé Jofi est resté à ses côtés dans le bureau. Freud a remarqué que les patients devenaient plus détendus et ouverts lorsque Jofi était présent, et cela l’aidait à établir un rapport.

Mais le début officiel de la thérapie assistée par les animaux est généralement lié à la Seconde Guerre mondiale, lorsqu’un Yorkshire terrier appelé Smoky a accompagné le caporal William Lynne lors de sa visite dans les hôpitaux de service en Nouvelle-Guinée. Sa présence a remonté le moral des soldats blessés.

Offrir un coup de main (patte).
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Malgré tout cela, ce n’est que dans les années 1960 que la première étude de cas documentée d’un chien travaillant comme «co-thérapeute» a été réalisée. Le psychothérapeute américain Boris M. Levinson a soutenu que la présence de son chien Jingles ajoutait une «nouvelle dimension à la psychothérapie infantile». Malgré l’opposition de ses pairs, Levinson a fermement défendu l’utilisation des chiens comme aides thérapeutiques.

Comment les chiens se sentent

Mais s’il ne fait aucun doute que les chiens sont très bons pour nous comprendre, malheureusement l’inverse n’est pas toujours aussi vrai. Un exemple classique de ceci est quand quelqu’un a eu un petit «accident» dans la maison et que les propriétaires de chiens pensent que leur animal a l’air coupable. Mais pour le chien en question, ce regard est purement soumission et est un moyen pour le chien de dire «ne me blesse pas» plutôt qu’un aveu de culpabilité.

Il est très difficile pour les humains de se convaincre que le cerveau canin n’est pas capable de comprendre les concepts du bien et du mal – mais sans cette capacité, il n’est pas possible de ressentir de la culpabilité. Le chien qui a l’air coupable a simplement peur de votre réaction face à la situation – généralement basée sur l’expérience passée.

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Certaines des principales difficultés qui surviennent entre les chiens et leurs propriétaires sont causées par l’incapacité des humains à lire correctement le langage corporel de leur animal. Combinez cela avec la notion humaine selon laquelle les chiens comprennent des concepts abstraits et peuvent utiliser la raison sur des problèmes complexes, et le décor est planté pour les problèmes.

Hormones de chien

Une autre façon de savoir ce que ressentent les animaux est de regarder leur environnement hormonal. Des études ont montré que lorsque les chiens sont caressés par leurs propriétaires, ils ont des niveaux accrus d’ocytocine. Entre autres fonctions, on pense que cette hormone aide à la relaxation. Il aide à tisser des liens entre la mère et l’enfant – et entre l’animal et le propriétaire.

Ainsi, bien que nous ne puissions pas savoir avec certitude ce que ressent un chien lors d’activités agréables, il semble raisonnable que l’ocytocine produise chez les chiens des sensations similaires à celles que les humains ressentent – ce qui suggère qu’ils ressentent de l’affection et de l’attachement envers leurs propriétaires.

De même, les chiens qui se trouvent dans des circonstances désagréables présentent des niveaux élevés de l’hormone du stress, le cortisol. L’une des situations qui produit cette réponse au stress est de rester seule pendant un certain temps. Les chiens sont des bêtes de somme et ont vraiment besoin de compagnie. Un chien solitaire est rarement un chien heureux – et c’est quelque chose que tous les propriétaires de chiens devraient prendre en compte lorsqu’ils planifient leur vie.

Ce que tout cela montre, c’est que pour que les chiens et les gens vivent ensemble et travaillent ensemble – et que les deux parties en soient heureuses – il est vital de comprendre l’état émotionnel de l’autre. Même si les chiens et les humains ne se comprennent pas complètement, il semble clair que chaque espèce est essentielle au bien-être de l’autre et que nous pouvons nous entraider pour être plus heureux et en meilleure santé.